该不该为博士学位努力拼搏

几年前,我(大卫)在罗契斯特努力撰写毕业论文,希望能获得博士学位。有了博士学位后,我就可以留在美国。我从小在加拿大长大,但是我想今后在美国生活。我的论文选择了一个大项目,似乎很难在截止日期之前完成。“我能完成毕业论文吗?”对此,我很纠结,也考虑过要放弃。如果到了截止日期我还无法完成论文,就可能会被遣送回加拿大,既然如此,我如此努力还有什么意义呢?

我和朋友汤姆·内格尔讨论起这个问题,经过讨论,我认识到自己应该继续努力完成论文。汤姆针对我的情况作了如下分析:如果能留在美国生活,我想成为一名经济学家;即便被遣送回加拿大,我仍旧想成为一名经济学家。不管我在哪儿生活,我都想成为经济学家,这个目标是一样的;理想的情况是如果我能准时完成论文,这样我就可以既留在美国,又当一名经济学家。下面是决策树形图(见图7-1)。

image00204.jpeg

图 7-1

我现在面临的决策是,是否要继续努力撰写论文。如果我决定放弃,那么结果显而易见:我回加拿大生活的概率是百分之百,如p1所示。如果我选择继续努力撰写论文,则有两种可能:一种可能是成功完成论文,如p2所示,那样我就可以留在美国;另一种可能是我会失败,无法按时完成论文,如p3所示,即百分之百减去p2。那样我就要回加拿大生活。p2加上p3的和肯定等于百分之百,因为一旦我选择继续努力撰写论文这条路,所有的可能性都在这里。通过对问题的分析,我们看到了两种结果,我要么留在美国,要么返回加拿大。在美国生活对我来说意义重大,而成为经济学家也同样重要。这是我的第一个见解。第二个见解是,我应该继续努力撰写论文,因为那样才有留在美国的可能性。如果能按时完成论文,我将同时实现两个目标:留在美国和成为经济学家。在此,我很高兴地告诉大家,最终我的确完成了两个目标,实现了我留在美国并成为经济学家的梦想。

在这个例子中,我们之所以引入“概率”这一概念,因为虽然能否努力按时完成论文受我掌控,但是我事先并不知道能否成功。另外,这一决策树形图是按照时间顺序展开的:首先做出决定,然后查明能否成功。有趣的是,与童话故事不同,故事的结尾并不仅仅像图表右侧显示的结果那样简单。一旦我成为居住在美国的经济学家,我将面临一系列全新的决策、选择、各种可能性以及结果。因此一个决策树形图的结果就成为了其他决策树形图的起点。

你能看出我在此所做的辨析吗?我必须在获得博士学位和在哪儿定居这两者之间进行辨析。我们从此例中看到,决定的双方面都支持我继续论文工作。即使不是如此,通过辨析至少能使我明确哪个目标更重要。我们还可以在本书第2章“运用辨析力”一节中引用本例。其实,这个例子真的应该在两章中同时使用,因为这两个道理都非常重要。辨析力有助于我们理清头绪和分析问题。分清孰轻孰重则是解决问题的另一个重要视角。