巧合

许多情况下,巧合其实也是一种偏见,人们人为地赋予了它重要的色彩,也愿意接受这种带偏见的解释。这种偏见的产生是可以理解的,但实际上是不正确的。我们来看下面的情况。

吃晚餐时,我(查尔斯)年仅7岁的儿子密奇对我和丽萨说,他很高兴我们能够认识,不然他就不会出生了。那真是个有意思的见解,尤其是这话出自一个7岁的儿童口中。这让我想起了苏斯博士72的一段文字:

如果从未出生,那么你会做什么工作呢?

如果从未出生,那么你会是什么人呢?

嗯,你也许什么都不是!

什么都不是一点儿都不好玩儿,真的,一点儿都不好玩儿。

什么都不是就是什么都不是,因为它根本不存在嘛!

但是你……你现在就是独一无二的自己!这该是多么值得庆幸的事情啊!

——苏斯博士

这么说来,米奇,或者你自己,出生的可能性有多大?你要出生,你的父母必须结婚(我们假设结婚是生子的一个前提条件),然后生了你。为简单起见,我们假设他们一结婚,就怀上了孩子,也就是你。那么,你出生的概率就是100%。但是,他们结婚的概率是多少呢?我们假设你的父亲或者母亲会从100个人中选择一位结婚,去组建家庭。也就是说,父亲或母亲在学校、工作和社交生活中一共会遇到100位潜在的伴侣。你可能会反驳说真实的数字要远超过100,如果那样的话,我们的观点就会更有说服力。这些潜在的伴侣可能比他最终选择的伴侣更好或者更差(我们希望是更差),但这没有关系。不管怎样,在每人100位潜在伴侣的圈子里,你的父母最终选择了对方,走到了一起。换言之,你的父亲或母亲选择对方的概率仅为1/100,即1%。如果从双方的角度来看,两个人都选择对方的概率就要更低,即1/10000(1/100乘以1/100)。也就是说,每个人都可能最后和别人结婚。

下面,让我们再来进行进一步的分析。你的父母要想出生,则需要你的祖父母、外祖父母必须选择对方作为伴侣,换言之,祖父母选择对方的概率是1/10000,外祖父母选择对方的概率也是1/10000,所以他们都选择对方的概率就是这两个数相乘,即1/100000000。因此,我们仅仅追溯了两代,你出生的概率就变成了1/100000000(你父母出生的概率)乘以1/10000(你父母选择对方的概率),计算结果为一万亿分之一。从数学角度分析,你出生的概率就是这一万亿分之一。这就是你,一万亿里挑一的孩子!

这就是关键点所在。一方面,你出生的概率确实非常小,但另一方面,某个婴儿出生的概率却是极大的。追溯至20世纪20年代,一些适龄的男女会选择对方,繁育后代。追溯至20世纪50年代,一些适龄男女也会选择对方,繁育后代。当他们的孩子长大后,通过计算概率,他们得出的结论是,虽然他们出生的概率极低,但某个婴儿出生的概率却非常大。当然,计算这个概率的人,恰恰就是那“某个婴儿”,也就是你。一万亿分之一的婴儿出生概率实在很低,但苏斯博士称作的那个“什么都不是”,出生的概率可一点儿也不低。

巧合往往会造成人们的误解。在你的生活中,某个特定的事物(例如,你三个最好朋友的名字)发生巧合(例如,三个名字完全一样)的概率是非常小的。但是,生活中你会接收无数信息,因此某处发生巧合的概率则是非常大的。例如,我(查尔斯)的哥哥道格拉斯认识三个生日是4月4号的人,他们经常为了好玩穿不成对的袜子。当这类巧合影响我们的决策时,问题就产生了。我们往往会过于强调这种巧合的重要性:“我们注定是一生一世的朋友,因为我们都叫同一个名字。”

世人对《圣经密码》的关注进一步反映了人们对巧合的过度重视。该书1997年出版,根据作者迈可·卓思宁的说法,《圣经》中隐藏着一些密码,而他发现了这些密码。他说,圣经密码预测的许多事情都实际发生了,其中最引人注目的,是以色列总理伊扎克·拉宾遇刺。当然,卓思宁是在这些事件发生之后,而不是事件发生之前指出的这些预测结果。卓思宁发现这个密码的方法是以圣经中的某个字母开始,然后每隔49个字母跳读,再将得到的这些字母拼读到一起。很快,数学家和统计学家指出,卓思宁的发现是没有意义的。他们认为,使用现代计算机设备,我们完全可以拿来圣经的电子版,然后通过尝试隔某个间距跳读,从而得到各种各样的字母组合。卓思宁本人也承认,他采取的正是这种做法。你可以从任何一个字母开始尝试跳读,如果没有得到有意义的字母组合,则再从下一个字母开始,依此类推。实际上,等距跳读的字母数有数十万个选择,而开始跳读的那个字母也有数十万个选择,从如此大量的字母组合结果中筛选,几乎可以确定,你会找到某个著名历史人物的名字甚至是关于其命运的预见结果。当然了,大多数结果是没有任何意义、谁也不懂的字母组合。73

真正的考验是,在我们已经选择好了开始的字母,选择好了跳读的字母数的情况下,再去验证一下从这些字母组合中能否拼读出其他重要人物的名字来。卓思宁的这种方法(从他选择的那个字母开始,每隔49个字母跳读)能否拼出一个名叫奥萨马·本·拉登的人,以及2011年9月11日那个与之相关的日子呢?我们可以肯定地说,绝对不会。