第4章 探究变量

任何物体在不受任何外力的作用下,总保持匀速直线运动状态或静止状态,直到有外力迫使它改变这种状态为止。

——牛顿第一运动定律

你可曾经历过下面的对话?你对朋友说Hunky Chunky薯片公司的股价在过去6个月内翻了一番,他解释道:“那是因为人们喜欢薯片,喜欢得几乎成瘾。”也或者当你评论说今年美国棒球职业联赛的观众远远少于往年的时候,你朋友的解释是,“棒球职业联赛太无聊。”(见图4-1)

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图 4-1

事实上,你朋友的解释没有任何意义。如果人们这么喜欢薯片,难道他们去年不喜欢吗?为什么薯片公司的股价只在过去的6个月里如此飙升?如果棒球比赛这么无聊,为什么去年会有那么多观众?为了解释某个变量的变化,你要寻找的不是恒定不变的因素,而必须是其他变化的因素。到底是什么改变了?是今年棒球手的连连失球令观众不悦?是票价上涨了?还是人们喜欢上了其他体育项目?你所观察到的变化一定是有原因的。解决问题的诀窍就是找到关键的变量,而不是那些基本的、不变的因素。我们觉得棒球也许不那么令人激动了,或者人们最近才真正体验到薯片的美味。薯片和棒球时而受欢迎时而不受欢迎,这也完全可能。不过那样的话,受欢迎程度本身就是变量。