不太靠谱的邮递服务

我(查尔斯)有一间办公室与我居住的房子相连。我在给客户留地址时,加上了“套房J”这样的字眼,一方面是觉得有趣,一方面是为了与从前我在市中心的办公室“套房L”保持格式一致,同时也是为了把个人信件和办公信件区别开来。后来,我觉得这个地址有点儿傻里傻气,所以以后再留地址时,就把“套房J”这三个字删除了。在三年的时间里,我的邮件一如以往,从来没有间断过。直到有一天,我的邮件被邮局标注为“无法送达,退回”,退还给了寄件人。而我之所以了解到这一情况,是因为一个供应商投诉我付款延迟,而事实上我根本就没收到他的账单。于是,我派办公室经理去邮局询问情况,得到的答复是“套房J”不是我们登记的办公地址,所以地址上标有“套房J”可能会导致信件无法送达。你可能已经注意到了,这根本无法解释为什么我们连续三年一直收到地址中带有“套房J”的邮件。而且,在我没有收到的那些信件当中,至少有一封地址上没有“套房J”的字样,因为那封信是关于车辆登记的私人信件。所以,邮局并没有给出信件无法送达的真正原因。倘若什么都没有改变,为什么结果发生了变化?

谈到邮局,我的一个朋友布莱尔也有类似的经历。在去度假期间,布莱尔将邮件投递服务办停了两周。度假回来后,他立刻联系邮局,要求恢复他的信件投递服务。可是,在正常接收信件大约一周左右,邮递服务突然停止了,他不再收到任何信件。布莱尔很困惑,于是去邮局了解情况。他解释了事情的经过,告诉邮局工作人员,已经好些天没有收到过任何信件了。邮局的工作人员好奇地看着他,问到:“具体来讲,究竟哪些信件没有收到呢?”布莱尔愣住了:“我每天都会收到一堆信件。我怎么知道今天没有送达的究竟是私人信件、杂志、商品目录、账单,还是垃圾信件呢?!”

到底是什么发生了变化?原来,不知何故,一名邮局员工暂时中止了布莱尔的信件投递服务。费了好一番功夫,布莱尔的邮件投递服务终于恢复了。

本章小结与思考

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你还记得我们在第1章中讲述的大卫父亲企图自杀的故事吗?大卫的首要任务是弄清楚父亲为何那么难受,竟然服用过量的安眠药企图结束生命。就在两周前,大卫的父亲还表现得一切如常,可现在他却进了医院。这其中的变量是什么?腿部的伤痛令他感到抑郁,引发了自杀的想法。于是,解决办法就很明显:努力消除疼痛。

我们在了解世界的过程中,弄清楚造成某种情况的原因是至关重要的。如果之前没有这样的问题,而现在出现了,那一定是什么因素发生了变化。所以,解决问题的第一步就是找到这个变化因素。不管它是修改过的计算机代码,还是某个员工的失职,我们的首要任务就是拉开遮帘,看看后面到底是什么。

在薯片公司股价的例子中,你只有了解推动销售额增长的真正原因,才能成为一个更好的投资者。现在可能是买进的好时机,也可能是卖出的好时机,关键在于目前真实发生的情况。投资者必须关心变量,并且探究这种变量是永久性的还是暂时性的,这样才会有明显的优势,做出明智的投资决策。

如果你了解加利福尼亚州汽油价格上涨的真正原因,就可以避免在其他时间或其他地点出现类似问题,从而为车主们节省几十亿美元。这个消息有很重要的价值(本书第12章就信息及其价值的话题进行了更详细的论述)。当然,节省几十亿美元,提高经济效能,这些正是公共政策分析力求实现的目标。如果我们仅听信简单的论点,指责石油公司太过贪婪,做出的决策则会存在风险,因为我们没有理由认为石油公司的贪婪程度发生了变化。加利福尼亚州政府如果不首先了解汽油价格上涨的真正原因,如何能更好地开展工作?根据我们的经验,这种可能性并不大。就像牛顿警告的那样,物体总保持静止状态,直到有外力要求它改变这种状态为止。