比利·比恩与棒球

套利在职业棒球上的应用是最具影响力、最著名的案例之一。简而言之,面临各棒球队的难题就在于“我们如何才能与‘洋基队’抗衡”。“洋基队”占据最庞大的棒球市场,也有能力承担明星球员的巨额薪资,从而将最好的棒球手纳入旗下。种种优势使“洋基队”成为职业棒球界的龙头老大,令其他球队望尘莫及。然而,这就是故事的结局吗?当然不是。如果是那样,美国职业棒球大联盟中薪资排名倒数第二的“奥克兰运动家队”如何在2000年赢得了一场又一场的胜利,最后成功打进季后赛呢?他们又如何在2001~2003年再创辉煌?所以,上面的故事似乎缺少了点什么。

缺少的正是套利。几年前,比利·比恩是“奥克兰运动家队”的总经理。经过慎重思考,大胆创新,他做出了意义重大的决定。比利·比恩发现,棒球球探对雇用球员影响巨大,而且他们推荐的标准具有很大的主观性,例如“某某看起来像不像棒球运动员?”他们还推荐了很多高中球员,与大学球员丰富的资料相比,这些球员的资料少得可怜,因此他们一点儿也不出名。不过,我们最最关注的是什么数据资料呢?当然是击球跑垒得分和击球率了,对不对?

也不完全是。一名叫比尔·詹姆斯的棒球分析师通过查阅大量的资料,发现进攻的少的原因主要是为了避免出局。所以上垒的人无论是投球得分还是保送上垒,对他的团队都是莫大的贡献。比恩和他的助手,哈佛大学经济学专业研究生保罗·德波戴斯塔,都很熟悉詹姆斯的工作。通过考察在垒表现,他们发现了很多“璞玉”,这些球员往往被其他球队所忽视,而且雇用薪金远远低于他对这些球员的估值,然后比恩与他们签订合同,并赢得了多场胜利。这就是套利:寻找市场估值过低的资源,以低价雇用他们,然后利用这些资源来获取更高的价值。

比利·比恩的做法与17岁的派特·帕克处理铅龙骨的做法在本质上是相同的。在派克的例子中,他只需要知道龙骨作为铅出售比其自身价值更高。比利·比恩的案例则较为复杂。比利意识到,棒球运动还没有适应高风险、高回报的现实,现在有些球员可以获得数百万美元的薪资,而25年前在工资飙升之前,棒球球员的平均薪资都低于100000美元。因此,信息投资的经济回报飙升。但几乎整个美国职业棒球大联盟都被困于评价球员的老路子。信息技术革命极大地降低了获取信息和处理信息的成本,利用获取信息的低成本和高效益,比恩做出了合理的决定:获取更多的信息。他利用这些信息找到那些被低估的资源,然后通过保留足够优秀的球员为自己的球队赢得胜利,同时抛售足够好的球员以保证奥克兰运动家棒球队的财政正常运转。

上述故事节选自近10年来发表的最优秀的经济学著作之一。有人认为它不是一部经济学著作,而是一部关于棒球的书籍,甚至没有经济学背景的人都能够完全理解它,这本书就是迈克尔·刘易斯撰写的《点球成金》。不无巧合的是,刘易斯曾经写过有关成功企业的著作。如今在几乎所有人看来是很好的策略,在当时却需要有人用慧眼去发现;而且,还需要有人用刘易斯的写作才能,以这样一种天衣无缝的方式去写关于棒球的经济学,让你感觉像是正在读一本悬疑小说,而不是一部经济学著作。不过有趣的是,很多棒球队老板却仍然读不明白。据迈克尔·刘易斯所说,其他一些棒球队老板正在运用比利·比恩的方法,比如波士顿红袜队和多伦多蓝鸟队。但只要足够多的老板不明白这种方法,比利·比恩和其他志同道合的管理者就将继续将套利应用于棒球运动,从中获取丰厚的回报。