从非线性中获益

理解了非线性的概念后,我们应该利用非线性的机会并从中获益,如下面两例所示。

“80%的抗生素被用来治疗病毒感染,其实它们根本就不对症。”作为世界上最大的抗生素生产基地——葛兰素史克公司的一名高级研究员,马丁·伯纳姆应该十分清楚这一点。许多人患病后会向医生寻求帮助,医生不想让他们的病人空手而归,又无法通过一个快速而简单的测试来确定致病原因,所以医生常常开出抗生素。抗生素的过度使用和不当使用会引起细菌突变并发展成“超级细菌”,就连最好的抗生素也对它无可奈何。即使我们忽略抗药性,仍然能从这种状况中得到启示,思考如何才能使效率提高5倍。如果我们能纠正这种状况,仅仅在治疗细菌感染时才使用抗生素,这一领域的效率就会提高5倍。了解非线性可以帮助我们领会好的解决方案的价值。

“常绿租赁公司”的经营方式并不是简单地将地毯卖给你的公司,而是把地毯租给你们,同时负责地毯的清洁和维护工作,保证地毯完好。常绿租赁公司的职员每个月都来检查地毯,检查后会有选择性地更换磨损比较严重的地毯。他们通常会换掉10%~20%的地毯,这些地毯的磨损率都在80%~90%左右。请注意,磨损是非线性的,并不是所有的地毯磨损度都一样。铺在浴室前面和走廊的地毯磨损得最快。如果每次都将全部地毯替换掉,那是既昂贵又浪费的做法。所以,常绿租赁公司意识到了地毯磨损的非线性特点,并利用这一点大幅度地削减了开销。151

下面的观点来自《笨笨丛书》,152我们特意拿来与你分享。如果你能完成下面这项简单的任务并送来所有结果,我们将付给你100万美元。真的,我们不是开玩笑,确实会付给你100万美元。这项任务就是:把硬币放进下面图11-2的圈中,第1个圈里面放1美分,第2个圈里放2美分,第3个圈里放4美分,第4个圈里放8美分,每次都加倍。遵循这个规则,在下面全部27个圈里放好硬币,然后把纸和所有的硬币给我们送来,我们会立即付给你100万美元。

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图 11-2

为什么我们会如此慷慨?其实,并不是我们慷慨,而是因为你将会给我们送来价值1342177.27美元的硬币(装在一个又大又结实的箱子里运来)。153我们会高兴地从这些钱中拿出100万美元返还给你(当然是通过支票而不是硬币了,我们可没有疯狂到那种地步),余下的34.2万美元我们会自己留下。那么,我们是如何算出这个结果的呢?有许多种不同的方法,而电子数据表是一个很简单的方法。如果你想直接用公式,可以套用下面的公式,其中n等于圈的数量。

总数=(2n-1)×0.01

1342177.27美元=(227-1)×0.01

表 11-1 (单位:美元)

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到了第27个圈,你需要堆放67108864个分币。所有圈里共计134217727个分币,即1342177.27美元。从这些战利品里,我们将开心地支付给每位获胜者100万美元。仅仅27圈而已,你却需要放入这么多的分币,是不是很神奇?

下面这则故事不知流传了多久,它很好地阐释了非线性的力量。这是我(查尔斯)爸爸曾经讲过的故事。在饥荒时代,中国的一位农民救了皇子的性命,于是皇帝想要报答他。皇帝承诺,这位农民可以得到他想要的任何奖赏。当皇帝听到这位“愚蠢”的农民选择的“愚蠢的”报酬时,他哈哈大笑起来。农民要求把米粒放到象棋盘里。他要第1个方格里放1粒大米,第2个方格里数目加倍,放2粒大米,在第3个方格里数目再加倍,放4粒大米,依此类推。皇帝同意后,仆人把一袋大米带到朝堂上,然后大家开始乏味地数大米。很快,他叫人送来一袋又一袋的大米。不久,皇帝意识到全国的大米都不能满足这位农民的要求。事实上,皇帝欠这位农民的大米,要比全世界大米总量的300倍还多。154而这仅仅是为填满64个方格的象棋盘而已。这位农民懂得非线性的力量,等皇帝意识到时为时已晚。不要以为这个教训仅仅与大米有关,我们应该了解故事深刻的内涵:万物生长和发展,最好的方式就是缓慢有序。正如我们在第2章中所言,如果你想要致富,你可以通过攒钱和复利155的办法,慢慢积累。有一则广为流传的典故(不过我们无法确定其真实性):有人问阿尔伯特·爱因斯坦,宇宙中最强大的力量是什么?爱因斯坦回答说,是“复利”的力量。